Ragazze del radio

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Le ragazze del radio al lavoro nello stabilimento della United States Radium Corporation.

Le ragazze del radio (in inglese: Radium Girls) furono un gruppo di operaie che subirono un grave avvelenamento da radiazioni di radio, contenuto nella vernice radioluminescente utilizzata come pittura per quadranti nella fabbrica di orologi della United States Radium Corporation nella cittadina di Orange, nel New Jersey (Stati Uniti), intorno al 1917[1][2]. Le donne, a cui era stato raccontato che la vernice era innocua, ingerirono quantità mortali di radio quando leccavano i pennelli per dare loro una punta fine; alcune di esse utilizzarono tale sostanza anche per decorarsi le unghie e i denti.

Cinque donne citarono in giudizio il loro datore di lavoro: a seguito di questo processo, fu stabilito il diritto dei singoli lavoratori che contraggono malattie professionali a citare in giudizio i loro datori di lavoro.

United States Radium Corporationmodifica | modifica wikitesto

Pubblicità della vernice Undark, 1921

Dal 1917 al 1926, la produzione della US Radium Corporation, originariamente chiamata Radium Luminous Material Corporation, fu incentrata nell'estrazione e purificazione del radio dal minerale carnotite per la produzione di vernici radioluminose, commercializzate con il marchio "Undark". Come un appaltatore del ministero della difesa statunitense, la US Radium fu un importante fornitore di orologi radioluminescenti per il personale militare. Il loro impianto in Illinois impiegava più di un centinaio di lavoratori, soprattutto donne, per dipingere orologi e strumenti di vigilanza radioilluminati, rassicurati che il lavoro era sicuro.

L'esposizione alle radiazionimodifica | modifica wikitesto

La US Radium Corporation assunse circa 70 donne per diverse attività, tra cui la gestione del radio, mentre i proprietari e gli scienziati (che avevano familiarità con gli effetti del radio) evitarono accuratamente ogni esposizione a se stessi; i chimici che lavoravano presso l'impianto utilizzavano schermi di piombo, maschere e tenaglie. La US Radium aveva addirittura distribuito letteratura per la comunità medica che descriveva gli "effetti pregiudizievoli" del radio.

Si stima che circa 4.000 lavoratori furono assunti da aziende negli Stati Uniti e in Canada per dipingere i quadranti degli orologi con il radio. Essi mescolavano colla, acqua e radio in polvere e poi usavano pennelli di pelo di cammellosenza fonte per applicare la vernice luminosa sui quadranti. L'allora corrente retribuzione, per la pittura di 250 quadranti al giorno, era di circa un centesimo e mezzo per ogni pezzo (equivalenti a 0,276 dollari nel 2014)senza fonte. I pennelli tuttavia perdevano la forma dopo pochi colpi: per tale motivo gli addetti al controllo di produzione della US Radium Corporation incoraggiavano gli operai ad umettare con le labbra i pennelli per appuntirli, o ad utilizzare la lingua per tenerli taglienti. Per divertimento, le ragazze del radio si dipingevano le unghie, i denti e la faccia con la vernice mortale prodotta in fabbrica. Molti dei lavoratori si ammalarono e non si sa quanti di essi morirono per l'esposizione alle radiazioni.

Importanzamodifica | modifica wikitesto

Il processomodifica | modifica wikitesto

La storia degli abusi perpetrati contro i lavoratori si distingue dalla maggior parte di questi casi, per il fatto che il conseguente contenzioso fu seguito ampiamente dai media. L'operaia Flora Grazia Fryer decise di citare in giudizio il proprio datore di lavoro, ma le ci vollero due anni per trovare un avvocato disposto a chiamare in causa la US Radium. Successivamente un gruppo di cinque operaie (Grazia Fryer, Edna Hussman, Katherine Schaub e sorelle Quinta McDonald e Albina Larice), soprannominate le "ragazze del radio"senza fonte si aggiunsero al processo. Il contenzioso e l'impatto mediatico che circondò il caso stabilirono i precedenti giuridici e innescarono l'emanazione di regolamenti per la disciplina standard della sicurezza del lavoro, tra cui il concetto di "sofferenza dimostrabile".

Impatto storicomodifica | modifica wikitesto

La saga delle ragazze del radio occupa un posto importante nella storia sia nel campo della fisica sanitaria sia del movimento dei diritti dei lavoratori. A seguito del caso delle ragazze del radio, è stato riconosciuto il diritto dei singoli lavoratori di citare in giudizio le aziende per danni subiti a causa di abusi sul lavoro. Sulla scia del caso, gli standard di sicurezza industriali sono stati sensibilmente migliorati nei successivi decenni.

Il caso è stato risolto nell'autunno del 1928, prima che il processo fosse deliberato dalla giuria, e la transazione per ciascuna delle ragazze del radio prevedeva un risarcimento di $ 10.000 (equivalente a 137 mila dollari nel 2014) e una rendita vitalizia di 600 dollari all'anno (pari a 8.200 dollari nel 2014) oltre al pagamento di tutte le spese mediche e legali a carico della società.senza fonte

La pubblicità e notorietà della causa sono state un fattore determinante nella creazione della fattispecie della "malattia professionale" nel diritto del lavoro. Gli operai addetti alla decorazione dei quadranti sono stati istruiti con misure di sicurezza adeguate e dotati di protezioni e, in particolare, non sono stati più costretti a umidificare con le labbra i pennelli ed è stato evitato di ingerire o respirare la vernice al radio, che è stata utilizzata per la decorazione dei quadranti fino agli anni '60 del XX secolo.

Impatto scientificomodifica | modifica wikitesto

Robley D. Evans fece le prime misurazioni delle esalazioni di radon e delle escrezioni di radio su un ex pittore di linea nel 1933. Al MIT raccolse affidabili misurazioni del contenuto nei corpi di 27 pittori selezionati. Questa informazione è stata utilizzata nel 1941 dal National Bureau of Standards per stabilire il livello di tolleranza per il radio, pari a 0,1 μCi (3,7 kBq).

Nel 1968 venne istitutito il centro per la radiobiologia umano presso l'Argonne National Laboratory. L'obiettivo principale del centro fu fornire esami medici per pittori di orologi. Il progetto inoltre si concentrò sulla raccolta di informazioni e, in alcuni casi, di campioni di tessuto. Quando il progetto è terminò nel 1993, erano state raccolte informazioni dettagliate su 2.403 casi. Nessuno dei sintomi furono osservati nei pittori con meno di 1.000 cicli naturali dell'isotopo radio 226 nei soggetti non esposti, suggerendo tale soglia per i tumori radio-indotti.

Notemodifica | modifica wikitesto

  1. ^ Radium girls: ingannate dal fascino del fluorescente, su repubblica.it. URL consultato il 3 agosto 2014.
  2. ^ Le ragazze del radio - storie di inquinamento da radio, su gaiaitalia.it. URL consultato il 3 agosto 2014.

Voci correlatemodifica | modifica wikitesto

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